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Il catalizzatore sorride all’ambiente

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È stata messa  a punto una nuova tecnica per produrre farmaci in modo ecologico, senza l’impiego di sostanze il cui smaltimento può creare problemi di tossicità all’ambiente. Muhammet Uyanik e la sua equipe di ricerca della Nagoya University, in Giappone, hanno sperimentato un nuovo metodo che utilizza lo iodio, elemento innocuo e abbondante, al posto dei metalli pesanti utilizzati come catalizzatori in molte delle reazioni chimiche condotte per sintetizzare medicine. Lo studio è stato pubblicato su Science.

La maggior parte dei medicinali di cui facciamo comunemente uso è costituita da molecole chirali e sintetizzare in laboratorio molecole chirali non è cosa facile. Considerando che solo una delle due forme chirali possiede le proprietà che rendono attiva la medicina, bisogna assicurarsi che le reazioni chimiche condotte diano come prodotto finale l’enantiomero giusto.

Sino ad oggi, il modo più efficace per riuscirvi era utilizzare metalli quali il titanio, l’osmio e il cromo, che si comportano come catalizzatori in grado di guidare la reazione verso i prodotti desiderati. Nonostante la loro efficacia, tuttavia, questi metalli sono veleno per l’ambiente.

Per cercare un approccio più “verde” alle tradizionali tecniche di laboratorio, i ricercatori giapponesi hanno abbandonato i metalli pesanti per sperimentare l’efficacia dello iodio come catalizzatore. Non è stato facile individuare subito la soluzione; in un primo momento i ricercatori hanno tentato con il perossido di idrogeno, per sostituirlo subito dopo con i sali di ammonio e solo infine con lo iodio. Gli step dello studio sono stai essenziali per realizzare molecole di benzofurano, composto base per la sintesi di molti farmaci tra cui alcuni anti-leucemici. Sorprendentemente, la resa del processo si è dimostrata paragonabile a quella raggiunta grazie ai metalli pesanti.

E finalmente un composto chimico “verde” capace da fungere come catalizzatore e da perfetto sostituto di sostanze inquinanti.

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