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Come invecchiano i neuroni

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Anche per le cellule nervose del cervello, i neuroni, esiste una “terza età” e un “pensionamento”. Uno studio dell’Università britannica di Newcastle è riuscito a dimostrare per la prima volta che i neuroni attraversano gli stessi meccanismi di “invecchiamento” che si attivano per le altre cellule dell’organismo, e non seguono percorsi differenti, come invece si era ipotizzato finora.

Pubblicata sulla rivista Aging Cell, la scoperta rappresenta un passo importante per la ricerca di nuove strategie per curare malattie legate all’invecchiamento come la demenza e la perdita dell’udito.

La senescenza (l’invecchiamento cellulare) è un processo che si quando la cellula danneggiata arresta il suo ciclo di replicazione e perde la capacità di dividersi per generare cellule figlie. Il processo è stato ampiamente studiato nelle cellule capaci di dividersi (come quelle della pelle), mentre era quasi ignoto in quelle che non si dividono mai (i neuroni). Il team guidato da Thomas von Zglinicki ha fatto luce sulla questione studiando una speciale colonia di anziani topi da laboratorio, ricavandone che i neuroni invecchiano seguendo gli stessi meccanismi molecolari delle cellule della pelle che si moltiplicano per riparare le ferite, i cosiddetti fibroblasti. Quando subiscono dei danni irreparabili, queste cellule si riprogrammano entrando in senescenza e producendo una serie di sostanze pericolose, come i radicali liberi dell’ossigeno e le molecole pro-infiammatorie. In questo modo, spiegano i ricercatori, le cellule senescenti diventano come le ‘mele marce’ che possono rovinare anche le cellule sane che si trovano nei paraggi.

Lo studio getta luce su “come il danno può propagarsi dall’area inizialmente colpita al resto del cervello”, spiega von Zglinicki. “Ora dobbiamo verificare se questi stessi meccanismi che abbiamo osservato nel topo sono associati anche all’invecchiamento cerebrale e al decadimento cognitivo nell’uomo. Potremmo aver trovato una scorciatoia per capire come invecchia il cervello”.

V.R.

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